Gli ultimi trenta leopardi della Cambogia a un passo dall’estinzione

Lo scorso primo marzo un comunicato stampa di Panthera ha confermato, grazie a dati recentissimi, che l’ultima popolazione ancora in grado di riprodursi di leopardo della Cambogia e’ ad immediato rischio di estinzione. Negli ultimi 5 anni il loro numero è crollato del 72%. Stiamo parlando degli ultimi 20-30 leopardi dell’intera Indocina orientale e cioè dell Cambogia, del Laos e del Vietnam. Dello home range originario e’ perso il 95%. La notizia di impatto catastrofico per la tenuta degli ecosistemi a foresta tropicale della regione non giunge purtroppo inaspettata considerato la estrema frammentazione degli habitat e la perdita progressiva di grossi erbivori (defaunazione) che sono la preda naturale del leopardo, ma anche dei cacciatori di frodo che riforniscono i mercati rurali di bushmeat (carne selvatica). La perdita e’ tuttavia particolarmente grave perché il leopardo della Cambogia e’ una sotto specie di leopardo e la sua scomparsa segna una semplificazione irrecuperabile in termini evolutivi nella famiglia dei felidi. 

 Il report e’ stato pubblicato nel giornale ufficiale del gruppo WildCru di Oxford (University’s Wildlife Conservation Research Unit, lo stesso che aveva monitorato Cecil the Lion in Zimbabwe ), e cioè il Royal Society Open Science journal, insieme a Panthera ( che ha in Cambogia un suo ricercatore di punta, il dottor Jan Kamler ), WWF-Cambodia, l’American Museum of Natural History, e il Forestry Administration of the Ministry of Agriculture Forestry and Fisheries of Cambodia. I dati sono stati raccolti sulle Eastern Plains e rivelano la densità più bassa di leopardi mai riscontrata in Asia ( 1 individuo ogni 100 kmq ). 


Jan Kamler e’ il coordinatore del Panthera Southeast Asia Leopard Program: “questa popolazione rappresenta l’ultimo barlume di speranza per i leopardi di tutto il Laos, la Cambogia e il Vietnam – una sottospecie sul punto di scomparire. Come comunità internazionale non possiamo più permetterci di trascurare la protezione di un felino assolutamente unico. Dobbiamo unire le forze per agire e non soltanto a parole, per stroncare la diffusione epidemica del bracconaggio che minaccia questo animale meraviglioso”. 


Il professor David Macdonald, direttore del WildCRU e anche lui coautore della pubblicazione : “i leopardi sono capaci di un opportunismo incredibile, si adattano ad habitat molto diversi dai deserti alla giungle urbane, ma la loro adattabilità li mette rischio ; la gente pensa, fantastico, allora i leopardi possono cavarsela, ma non sarà così ! In nessun posto le cose vanno ben come crede il pubblico e ci siamo resi conto dati alla mano che nel sud est asiatico i leopardi si avviano verso una catastrofe”. Per dare una idea del tipo di animale che perderemo gli autori sottolineano che la preda preferita del leopardo qui in Cambogia e’ il banteng, un bovino selvatico che può pesare fino a 800 chili, cioè 5 volte la massa corporea di un leopardo adulto. Si tratta di un cambiamento nelle abitudini predatori dei leopardi causato dalla estinzione della tigre (2009 per le fonti ufficiali ), che ha aperto una nicchia eclogica finora inaccessibile. 


Questo conferma quanto sta emergendo dagli studi più aggiornati sui grandi felini che un tempo coesistevano in tutti i loro habitat, e cioè che i predatori di vertice compongono reti trofiche complesse e interdipendenti ; la fine della tigre in Asia orienta poi i bracconieri sui leopardi nebulosi e i leopardi, senza contare le ossa da importazione di giaguari, e soprattutto leoni africani. I bracconieri mettono trappole dappertutto per catturare maiali selvatici e cervi da destinare alle macellerie di bushmeat e puntano ai felini per rivendere a prezzi altissimi denti e pelli. Da molto tempo ormai il sud est asiatico e’ diventato un laboratorio per il cocktail di defaunazione, demografia umana e cambiamenti climatici che segneranno il futuro della regione in questo secolo. 

Credits : Panthera and especially Susie Weller; all photos are from Panthera 

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Humans had shaped species distributions since the Late Pleistocene, PNAS study confirms

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Humans had begun to engage in activities that has led to the alterations in the distributions of a vast array of species across most, if not all, taxonomic groups by the Late Pleistocene, a new study published today on PNAS confirms ( PNAS, Special Feature: Perspective, 7 June 2016 vol 113 no 23). It’s important to note that “changes to biodiversity included extinctions, extirpations and shifts in species composition, diversity and communities  structure”. Authors explain how the human ability to reshape global biodiversity is not a result of contemporary civilization : “the evolutionary trajectory of Homo sapiens has seen an exponential increase in the scope and impact of human niche constructing activities that have culminated in fundamental changes to planetary ecosystems”. The authors’ insight into microfossils and ancient DNA reveals “a pattern of significant long-term, anthropogenic shaping of species distributions on all of the Earth’s major occupied continents and islands (…) Few, if any, regions can be characterised as pristine. Extinction has been the starkest of these anthropogenic impact, but widespread changes to species abundance, composition, community structure, richness, and genetic diversity as a result of human niche construction are also increasingly demonstrable and of equally lasting impact”.

In settling the Planet, a lot of species stopped being only wild and became domesticated, invasive, commensal and pathogenic. “Diverse archeological assemblages from Africa, Europe and South Asia document the Late Pleistocene appearance of small, quick and difficult-to-catch game, such as fish, birds, rabbits, rodents and monkeys, that may signal anthropogenic impacts to resource availability. Other studies document decreases in the size of certain species as limpets and tortoise that may also reflect resource overexploitation”. We can see the same pattern in the current hunting for bushmeat in Angola ( find more at: UNEP : Angola, bushmeat trade threats eco-tourism ) and South East Asia. One of the main traits of Homo sapiens is the trophic plasticity related to cultural schemes.

But this study remarks also the importance of enormous urbanised settlements that have been creating interrelated networks of trade, economies, social interactions on a global scale. Cities are hot spots of the niche construction ability because they elaborate mindsets that indirectly affect ecosystems and species diversity. And defaunation too is an expression of it. “Defaunation is another enduring legacy of ancient human activities. The emergence of socially stratified urban societies in the Near East and Egypt, for instance, was linked to the extirpation of a number of wild animal species (…) Equus hemionus, Gazella subgutturosa, Alcelaphus buselaphus, Orix leucorix, Struthio camelus were all extirpated largely from ungulat mass kills. Ancient urbanisation contributed to a major reduction in large-bodied mammal species in Egypt, from 37 in Late Pleistocene/Early Holocene to only 8 today”.

One of the main point of the study is the striking link between present-day patterns and past-days patterns, that means we must think extinction processes historically and over time. “Most landscapes are palimsests shaped by repeated episodes of human activity over multiple millennia “( E.Ellis et al. quoted from 2013, Used planet: a global history, Proc Natl Acad Sci USA 110 (20): 7978-7985). The second remarkable point is that the speed of the process – it worked by pauses and accelerations – is both culturally and ecologically determined. But the third point crucial to our understanding of the problem – maybe the most relevant point – is that the dramatic change in species distribution across the globe has been the key factor to sustain an even bigger human population.

So, after two thousand years of evolution, can we still imagine a place for animals ? And is the common  concept of species still relevant to us ?

Tracking Extinction on lastampa.it

Starting with today 30th of June La Stampa (lastampa.it) publishes my Tracking Extinction series. Here the schedule and hot topics :

30th of June : Neofelis nebulosa in Thailand

6th of June : Bushmeat and wildlife trade in Hanoi with Education Nature Vietnam Ngo

13th of June : Bear bile farming and Tam Dao Sancturay of Animals Asia Ngo

20th of June : Cuc Phuong NP, Vietnam, and Save Vietnam’s Wildlife Ngo

27th of June : Butterflies at Natural History Museum in Hanoi

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